Artesanías de Conchas Radiantes

Las conchas marítimas siempre han sido admiradas debido a su infinita variedad de tamaños, formas, colores, texturas e, incluso, de sonidos. Con colocar una concha cónica cerca del oído, inmediatamente uno se transporta al mar. Sin embargo, algunas conchas son más vistosas que otras. Este es el caso del nácar iridiscente, más comúnmente conocido como madre perla.

Durante siglos, en casi todos los países que tienen acceso al mar, los humanos han moldeado creativamente esta materia prima. El Ecuador no es la excepción. De hecho, desde hace mucho tiempo, en la costa ecuatoriana, se ha usado la concha nácar como adorno y como símbolo de estatus y de belleza. Hoy en día, los artistas ecuatorianos están redescubriendo esta materia prima para transformarla en joyas hermosas, cucharas, cuchillos y hasta en cosméticos.

Armadura animal

¿Qué es el nácar? Es una combinación de minerales que las ostras y otros moluscos secretan y depositan dentro de sus conchas. Estos minerales endurecidos envuelven y protegen sus cuerpos de parásitos y objetos extraños. La madre perla es el nombre común del nácar iridiscente. Los buzos pescan estas ‘armaduras’ resistentes y luego las venden a los artesanos, quienes las usan para fabricar piezas decorativas.

Un antiguo símbolo de estatus

Antes de la llegada de los españoles, varios grupos étnicos prosperaron y desarrollaron culturas complejas en el territorio de lo que hoy es el Ecuador. Tal como en otras partes del mundo, los símbolos de estatus eran importantes para poder diferenciar una clase social de la otra. Las joyas de concha eran una manera de que los habitantes marcaran su estatus visiblemente. Fabricaban adornos de la concha espóndilus (un símbolo de fertilidad) y de la concha nácar, que se pescaba en las profundidades del mar.

Por ejemplo, la cultura Guangala (500 a. de C. – 500 d. de C.), ubicada en lo que hoy son las provincias del Guayas, Santa Elena y Manabí, fabricaba pendientes, pulseras y diademas de la concha nácar. Una hermosa pieza que sobresale es un dije en forma de felino hecho de madre perla. Los arqueólogos infieren que esta pieza era un símbolo de estatus y que, probablemente, tenía alguna connotación mística ya que los felinos se consideraban deidades.

Asimismo, entre los Huancavilcas de Guayaquil -quienes eran entalladores muy hábiles- la clase alta vestía faldas y camisas sin mangas adornadas con placas cuidadosamente cortadas y pulidas de concha nácar. Las placas de nácar le tornaban iridiscente a la vestimenta, lo que, probablemente, reflejaba elegantemente bajo el sol equinoccial.

Como los grupos étnicos ecuatorianos siempre se han involucrado en el comercio, las conchas de nácar y de espóndilus llegaron hasta Quito! Esto se comprobó en una excavación cerca del aeropuerto de Quito en 2004. Los arqueólogos encontraron un cementerio del año 600 a. de C. con tumbas que contienen objetos muy valiosos para la vida después de la muerte; por ejemplo: vasijas con chicha, hermosas piezas de cerámica, algodón, y un poncho decorado con placas de concha espóndilus, caracoles y madre perla. En el centro ceremonial de Tulipe, Pichincha, también se hay objetos de nácar.  Algunos arqueólogos piensan que fueron usados como moneda. En conclusión, los pueblos antiguos del Ecuador valoraban mucho la elegancia de las conchas como adornos de belleza y de estatus.

Los artesanos de hoy en día

Aunque hoy en día las conchas no se consideran símbolos de estatus, durante los últimos quince años, algunos artesanos de la costa han reestablecido el prestigio original del nácar; para esto, ellos renuevan sus diseños constantemente y la combinan con materiales como plata, tagua (marfil vegetal) y la chonta (un tipo de madera).

Proceso de elaboración

¿Por qué usar madre perla? Los artesanos dicen que es hermosa debido a su luminosidad, su textura suave y los colores que emanan de su centro: verde, blanco, rosado y beige. También es firme y duradera, por lo que esto asegurará la larga vida de la pieza. Sin embargo, no todos pueden trabajar con el nácar. Para poder cortar y esculpirlo, ¡hay que usar herramientas para cortar diamantes! Más tarde, se debe limar, abrillantar y pulir. Los artesanos se pueden demorar hasta cuatro días en fabricar una pieza de un diseño elaborado. Muchos artesanos pertenecen a gremios en donde aprenden técnicas de elaboración. Todo esto conlleva tiempo, habilidad y dedicación.

Cosméticos

La concha nácar contiene minerales, calcio y otras sustancias que son maravillosos para regenerar la piel humana. Se dice que las lociones y cremas de concha nácar ayudan a borrar las manchas de sol, a eliminar el acné y a aliviar la irritación cutánea. Algunos artesanos también fabrican cremas caseras para este propósito.

Por su cualidad iridiscente, su textura y durabilidad no es de sorprenderse que desde tiempos antiguos hasta hoy en día se hayan usado joyas de concha nácar como símbolos de estatus.  Hábiles artesanos de nuestro país están redescubriendo esta materia prima que ahora, nuevamente, se abre camino en las galerías y los almacenes.

Consejos para encontrar una artesanía de calidad

Un artesano que ha trabajado con varios tipos de conchas y otros materiales naturales por más de veinte años nos da algunas recomendaciones para comprar un artículo de calidad:

  • Asegúrese de que la concha sea ‘saludable’, esto quiere decir que no debe tener huecos ni bultos. Estas anomalías son comunes cuando las conchas son viejas o cuando viven en áreas rocosas.
  • Revise si los huecos han sido rellenados con material sintético. Estas ‘calzas’ luego se caerán o se descolorarán.
  • Inspeccione el collar o el artículo para ver que sea suave, bien cortado y para ver que no tenga filos rugosos.

 

Sea shells have always been admired due to their infinite variety of shapes, sizes, colors, textures, and even sound.  Place a cone shaped shell close to your ear, and you will be transported to the sea.  Yet some shells catch the eye more than others.  This is the case of iridescent nacre, more commonly known as mother-of –pearl.  For centuries in almost every country with access to the sea, man has shaped this raw material with creativity.  Ecuador is no exception. In fact, in the Ecuadorian Coast, the nacre shell has been used to adorn, bring status and beauty for centuries. Today, Ecuadorian artists are rediscovering this raw material which they transform into delightful jewelry, spoons, knives and even cosmetics.

An animal’s armor

What is nacre?  It is a blend of minerals that are secreted by oysters and other mollusks and deposited inside their shells, coating and protecting their bodies from parasites and foreign objects. Mother- of- pearl is the common name for iridescent nacre. This strong “armor” is caught by scuba divers who then sell it to artisans who will elaborate decorative pieces.

An ancient status symbol

Before the arrival of the Spanish, various ethnic groups, which flourished in present day Ecuador, developed complex cultures.  Just like in any other part the world, status symbols were important in order to differentiate one social class from another. Shell jewellery was one way that the inhabitants marked their status in a conspicuous way.  They made ornaments from spondylus shell (a symbol of fertility) and nacre shell, which needed to be caught in the depths of the sea.

For example, the Guangala culture (500 A.C.- 500 A. D.) located in the Guayas, Santa Elena and Manabi provinces made elaborate pendants, bracelets and head pieces out of nacre shell. One beautiful piece which stands out, is a mother- of- pearl pendant with a feline shape.  Archeologists infer that this piece was a status symbol, probably with some mystical connotation since felines were seen as deities.  Similarly, the Huancavilcas of Guayaquil, who were skilled carvers. The upper class wore sleeveless shirts and skirts which were adorned with carefully cut and polished plates of nacre shell.  The nacre plates gave iridescence to the clothing, which probably reflected elegantly in the equatorial sun.  Because Ecuadorian ethnic groups have always engaged in trade, nacre and spondyllus shells made their way into Quito!  This was proven in an excavation near Quito’s airport in 2004.  Archeologists found a cemetery from 600 A.C.  in which valuable objects for the next life were placed in the grave. This consisted of chicha (a type of beer), beautiful ceramic pottery, and cotton, and a poncho decorated with spondylus shells, snails, mother-of –pearl plates.  In conclusion, ancient people of Ecuador valued shells as ornaments of beauty and status.

Artisans Today

Though today shells are not considered as status symbols, in the last fifteen years or so, some artisans in the coast have been bringing it back to its original prestige. They are doing this by constantly renovating their designs, and combining the nacre shell in new ways such as with silver, tagua (vegetable ivory), chonta ( a type of wood).

Elaboration Process

Why the use mother-of-pearl? Artisans agree it is beautiful because of its luminosity, smooth texture and the hues of green, white pink, green, beige and white which shoot out from its’ center. It is also sturdy and durable so this will ensure a long life. However, it isn’t easy to work with.  In order to cut it, and carve it, diamond tools must be used! Later on it must be sanded, buffed and shined.  An elaborate piece may take up to four days to make.  Many artisans belong to guilds in which they are taught elaboration techniques. All this takes time, skill, and dedication. 

Cosmetics

Nacre shells contain minerals, calcium and other substances which are wonderful for regenerating human skin.   It is said nacre shell lotions helps erase sun spots, eliminate acne, and relieve skin irritation.  Some artisans are also elaborating home-made lotions for this purpose.

It is no wonder ancient Ecuadorian ethnic groups used nacre shell jewelry as status symbols.  They recognized the value of the shell’s color, texture, and durability.  Today, some skilled artisans are rediscovering this raw material which is now making its way back to galleries and shops. 

Tips on finding a quality craft

An artisan who as been working with various types of shells and other natural materials for over twenty years gives us some guidelines  for purchasing a quality article:

  • Make sure the shell is “healthy” this means it doesn’t have holes and bumps. This is common when the shells are old or live in a rocky area.
  • Check if the holes have been filled with synthetic material.  These “fillings” will later on fall off our loose color.
  • Check that the necklace or object is smooth, well cut, without rough edges.

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